Helsingin Kalliossa Eläintarhanlahden rannalla oleva Helsingin Kaupunginteatteri on Suomen Kansallisteatterin ohella iso teatterin tarjoaja pääkaupunkiseudulla. Sen ohjelmistosta löytyy niin puhenäytelmiä, komedioita, nykynäytelmiä, klassikoita, musikaaleja, lastennäytelmiä, tanssiteatteria ja stand up -klubeja. Viimeisen 20 vuoden aikana Helsingin Kaupunginteatteriin on sulautettu esimerkiksi lasten- ja nuortenteatterina tunnettu Studio Pasila ja ruotsinkielinen Lilla Teatern. Ohjelmisto on laaja ja kaksikielinen.

1024px-Helsingin_kaupunginteatteri2008cTaustaltaan Helsingin Kaupunginteatteri muodostuu kahdesta eri teatterista: Helsingin Työväen Teatterista ja Helsingin Kansan teatterista. Helsingin Työväen Teatteri oli alkujaan nimeltään Sörnäisten Työväennäyttämö. Vuonna 1948 teatterit yhdistyivät Kansanteatteri-Työväenteatteriksi ja vuonna 1965 niistä tuli Helsingin Kaupunginteatteri. Pian teatteri sai myös omat tilat Eläintarhanlahdelta uudesta, modernista rakennuksesta.

Sörnäisten Työväen Näyttämöllä oli vankka katsojakuntansa. Näyttelijöistä tunnetuin lienee Tauno Palo, joka ennen filmiuraansa esiintyi ahkerasti näyttämöllä. 1930-luvulla teatteri joutui taloudellisiin vaikeuksiin johtuen maailmanlaajuisesta lamasta. Uudeksi johtajaksi valittiin Aarne Orjatsalo, jolla oli kommunistinen tausta. Poliittinen tilanne Suomessa kiristyi 1930-luvulla ja Orjatsalo joutui väistymään jo vuonna 1931.

Vuonna 1948 kaksi työväenteatteria virallisesti yhdistyivät ja nimeksi tuli Helsingin Kansanteatteri-Työväenteatteri, mutta teattereilla oli oma johto, näyttelijät ja jopa esityspaikat; toinen esiintyi Vallilan työväentalolla ja toinen Vanhalla ylioppilastalolla. Kansan näyttämö oli kunnostautunut modernien saksalaisten ja italialaisten näytelmien esittäjänä, mutta varsinaisesti teatteri tunnettiin opereteistaan.

1960-1970-luvulla Helsingin Kaupunginteatteri oli ajan poliittisen hengen mukainen ja keräsi katsojia paljon eri yhteiskuntaluokista. Ensimmäinen johtaja oli Sakari Puurunen ja myöhemmin johtajina nähtiin esim. Ralf Långbacka, Jotaarkka Pennanen, Ritva ja Kalle Holmberg, Raija-Sinikka Rantala ja lähes 20 vuoden ajan Asko Sarkola. Sarkolan kaudella Helsingin Kaupunginteatteri kasvoi erilaisten teatterifuusioiden kautta aiempaa suuremmaksi. Teatterin linjaa arvosteltiin liiasta kaupallisuudesta ja esimerkiksi valmiiden musikaaliformaattien ostosta. Kuitenkin esimerkiksi musikaali Wicked’in helsinkiläistä toteutusta on kehuttu poikkeuksellisen hyväksi. Musikaalit ovat olleet iso satsaus Helsingin Kaupunginteatterilta, mutta toisaalta ne ovat myös vetäneet katsojia. Oma tuottoaste lipputuloista on noin 46 prosenttia, kun kaupungilta ja valtiolta saatavat avustukset kattavat kuluista noin 54 prosenttia. Suhde on kuitenkin parempi kuin monessa muussa teatterissa.

Katsojia Helsingin Kaupunginteatterissa käy vuosittain yli 300 000. Vuodesta 2017 teatteri on johtanut Kari Arffman.